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Alejandro Valverde es, después de la retirada de Alberto Contador, el único ciclista español en activo que ha ganado La Vuelta. Fue en la edición de 2009 y en su palmarés acumula otros cinco podios en las 11 Vueltas que ha corrido desde que debutó en 2002, a lo que puede añadir 9 victorias de etapa. Con una historia así no es difícil encajar las etapas de La Vuelta 2018 en los recuerdos del murciano.

ETAPA 4. VELEZ MÁLAGA – GRANADA. SIERRA DE ALFAGUARA

La Vuelta 2018 arranca en Málaga y en su cuarta etapa llega a Granada, una de las ciudades fetiche para Alejandro Valverde, tanto para lo bueno como para lo malo. En la ciudad de Sierra Nevada vivió alguna de sus grandes victorias y una de las derrotas más recordadas.

La etapa de 2018 esta vez no acaba en Sierra Nevada, sino en la inédita Sierra de Alfaguara, justo al norte de Granada. Algo similar a la edición de 2014, en la que la carrera inauguró la ascensión a Cumbres Verdes, esta vez en La Zubia, a un puñado de kilómetros de la capital.  Quizás fue una de sus grandes exhibiciones. Ese día le tocó trabajar los últimos tres kilómetros para Nairo Quintana tirando del Grupo y aún así fue capaz de rematar al sprint delante de Purito, Froome o Alberto Contador.

Sierra Nevada fue una de sus presentaciones ‘oficiales’ como profesional en La Vuelta de 2003. La subida le permitió soltar a Heras y Nozal, que acabarían por delante de él en el podio y reafirmar lo que ya había demostrado con las victorias de etapa en Envalira y La Pandera. En 2006, sin embargo, vivió en Granada uno de los tragos más amargos de sus carrera. Vestido con el jersey oro no aguantó los ataques de Vinkourov en la subida a Monachil y en el descenso hacia la meta en la capital el kazajo le metería más tiempo y le arrebataría el maillot de líder. Fue la famosa imagen de Alejandro con el maillot abierto en el descenso que tanto le criticaron.

Sierra Nevada se volvió a ascender en 2009, esta vez con el paso previo de Monachil. Ese día la mala suerte se cebó con Cadel Evans, que por una avería mecánica acabó perdiendo tiempo en la cima. Él sería a la postre el gran rival de Valverde en la edición que acabó ganando.

 

ETAPA 9. TALAVERA DE LA REINA – LA COVATILLA


La Vuelta 2018 llega a La Covatilla por quinta vez en su historia. La primera fue en 2002, con triunfo de Santi Blanco. La segunda, en 2004, llegaba con un jovencísimo Alejandro Valverde como segundo clasificado de la general.  Era el año en el que había ganado la segunda etapa en Soria al sprint. Ya lucía galones de líder porque el pelotón le esperó después de una tremenda caída a la salida de Alicante con dirección a Caravaca de la Cruz.

Era la etapa 17 y el murciano soñaba con al menos repetir el podio de la edición anterior, y, ¿por qué no? optar a ganar la carrera, sobre todo después de sus buenas sensaciones en la cronoescalada de Sierra Nevada. Sin embargo ese día Roberto Heras, Santiago Pérez y Francisco Mancebo fueron muy superiores. A Valverde no le pudo ayudar ni su compañero de entonces en el Kelme Carlos García Quesada y en meta acabaría perdiendo más de dos minutos y sus opciones de podio.

 

ETAPA 15. RIBERA – LAGOS DE COVADONGA

La segunda semana de La Vuelta 2018 acaba en una subida mítica como Lagos de Covadonga. Pese a ser una de las que más veces se ha ascendido, Alejandro Valverde no la conoció hasta la edición de 2012. En aquel año formaba parte del tremendo póker el norte. Etapas seguidas en Ancares, Lagos de Covadonga, Cuitu Negro y Fuente Dé. El murciano ya estaba alejado en la general de Purito Rodríguez y Alberto Contador, los dos que se estaban jugando el liderato, sin embargo ese día aguantó con ellos e incluso les sacó unos segundos en la cima. No sabía que aquello le acabaría dando la segunda plaza en el podio de Madrid.

Dos años después, en 2014, Lagos de Covadonga vivió una de aquellas subidas más míticas de las últimas ediciones. Valverde ya había estado vestido de líder cuatro días y seguía con opciones en la general, sobre todo después de la caída de Nairo Quintana, que hasta entonces era el líder del equipo. La subida asturiana llegó con Contador con líder y el murciano a solo 42 segundos.  La batalla entre los dos y Purito Rodríguez, que también optaba a La Vuelta, fue espectacular. No le sirvió para ser primero, porque los tres llegaron prácticamente juntos, pero si para distanciar a Chris Froome.

 

ETAPA 20. ANDORRA – COLL DE LA GALLINA


La Vuelta 2018 tendrá su traca final en Andorra con dos etapas de montaña. La primera con final en La Rabassa y la segunda en La Gallina. No le traen malos recuerdos a Alejandro los puertos del Principado. Allí, en 2o03 logró su primer triunfo en la cima de Envalira. Era la novena etapa y aquel día se había hecho un recorrido habitual. Salida de Viella y paso por La Bonaigua y el Cantó antes de afrontar la larga ascensión a Envalira. Fue un día de mucho control y al último kilómetro llegó un grupo de 15 ciclistas. Valverde, el más rápido de todos, superó en el sprint a Dario Frigo y Unai Osa. Por detrás lo Piepoli, Mancebo o Sevilla.

En 2012 La Vuelta inauguró la subida a La Gallina. Fue por la misma vertiente que se ascenderá en este 2018, la del Santuario de Canolich. Pero en aquella edición se ascendió en la novena etapa y con un recorrido mucho más leve que en 2018, solo La Comella como paso previo. Ya se habían subido en esa edición Arrate y Valdezcaray, donde Valverde perdió el liderato por culpa de una caída. La subida a la Gallina supuso el resarcimiento de Valverde, que no solo superó al sprint a Contador y Purito, sino que